Vista desde el Vikingo 2 muestra la planicie en Marte en 1976. NASA/JPL-Caltech

Es posible que, hace más de 40 años, una misión de la NASA haya destruido accidentalmente lo que habría sido el primer descubrimiento de moléculasorgánicas en Marte.

Recientemente, la NASA causó un gran revuelo cuando anunció que su Rover Curiosity descubrió en Marte moléculas orgánicas, que son las que componen la vida tal como se conoce en la Tierra.

Esto siguió a la primera confirmación de presencia de moléculas orgánicas en el planeta rojo, en 2014. Pero ya antes, debido a que pequeños meteoritos ricos en carbono caen allí con gran frecuencia, los científicos sospecharon desde hace décadas que esos elementos orgánicos existían en Marte, informa el portal New Scientist.

Sin embargo, los investigadores quedaron atónitos cuando, en 1976, al enviar la NASA por primera vez a Marte dos vehículos vikingos en busca de productos orgánicos, no se encontró absolutamente ninguno.

Fue completamente inesperado e inconsistente con lo que sabíamos“, declaró Chris McKay, del Centro de Investigación Ames, de la NASA, en California (EE.UU), a New Scientist.

Los investigadores intentaron distintas hipótesis para explicar la ausencia de moléculas orgánicas en Marte, pero ninguna fue suficiente. No fue hasta 2008 que el módulo de aterrizaje Phoenix, de la NASA, encontró cerca del polo norte de Marte una extraña sal, conocida como perclorato, que en la Tierra es utilizada como combustible de cohetes y fuegos artificiales, ya que se vuelve explosiva a altas temperaturas.

En Marte, esto no es un problema debido a las bajas temperaturas de la superficie del planeta. Pero al momento de buscar materia orgánica, los módulos vikingos que tomaron muestras de suelo marciano para detectar sus moléculas habrían quemado el perclorato y cualquier elemento orgánico, ocultando su presencia.

Tras ese razonamiento, un grupo de especialistas se percató que los orgánicos realmente estaban presentes en Marte. “De repente obtienes una nueva percepción y te das cuenta de que todo lo que pensabas estaba mal”, afirmó McKay.

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