Una fuente de energía casi ilimitada: en Islandia planean construir un túnel dentro de un volcán

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Islandia es conocida por su abundancia de géiseres y volcanes, y el país ya dispone de exitosos programas de energía geotérmica. Actualmente, un equipo de investigadores planea perforar un túnel en uno de los volcanes para aprovechar la energía de una cámara de magma, que es mucho más potente que la geotérmica.

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Una iniciativa que suena muy parecida al Viaje al centro de la Tierra de Julio Verne podría suponer la primera vez que el ser humano aproveche el magma, que es el líquido de roca fundida que fluye bajo la corteza terrestre. En 2026, ingenieros del proyecto islandés Krafla Magma Testbed (KMT) perforarán la cámara magmática de un volcán para aprovechar sus vapores supercalientes y generar energía geotérmica a una escala nunca antes vista.

 

Los trabajos aprovechan los esfuerzos realizados a principios del siglo para perforar cerca de una de las cámaras magmáticas de la caldera volcánica de Krafla. En aquella ocasión, solo se pretendía realizar un acercamiento a la cámara para explorar opciones de energía geotérmica.

Sin embargo, la cámara no estaba tan profunda como se esperaba: el proyecto irrumpió accidentalmente en la bóveda magmática, lo que acabó impidiendo cualquier otro intento de perforación, debido a que el calor abrumador (450 °C) destruyó el pozo. El proyecto confirmó también que la perforación de una cámara magmática no provoca la erupción del volcán.

Ahora el objetivo es avanzar rápidamente en el conocimiento del comportamiento del magma bajo tierra y de las causas de las erupciones volcánicas. Al mismo tiempo, el equipo espera poder aprovechar una fuente casi ilimitada de energía limpia.

Islandia ya utiliza energía geotérmica para calentar al menos el 90% de sus hogares y generar el 70% del total de su energía. Sin embargo, los métodos actuales acceden a fuentes geotérmicas más frías, lo que limita su eficiencia.

La energía geotérmica es relativamente fría en comparación con el vapor de una central eléctrica de combustibles fósiles: unos 250 °C y 450 °C respectivamente.

“Es bastante ineficaz a esas bajas temperaturas, por lo que hay interés en intentar desarrollar la geotermia supercaliente”, declara John Eichelberger, vulcanólogo de la Universidad de Alaska Fairbanks, citado por New Scientist.

La perforación en la cámara magmática, donde las temperaturas alcanzan los 1.300 °C, permitiría obtener agua en estado supercrítico, un estado intermedio entre líquido y vapor a altísimas presiones. Esta técnica podría multiplicar por 10 la potencia generada en comparación con las plantas geotérmicas convencionales.

La naturaleza del yacimiento de Krafla significa que su cámara de magma podría proporcionarnos nueva información sobre cómo se forma la corteza continental y ayudar a los expertos a predecir cuándo se producirán erupciones en volcanes similares.

Se espera que la perforación de un segundo pozo comience en 2028, con planes para aprovechar el agua ultracaliente almacenada a altísimas presiones para accionar turbinas, todo ello alimentado por lo que la naturaleza ya nos ha dado.

“Las oportunidades son infinitas. Lo único que tenemos que hacer es aprender a domar a este monstruo”, explica Hjalti Páll Ingólfsson, uno de los participantes del proyecto.

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