El primer nuevo tren de pasajeros de Cuba en más de cuatro décadas inició su viaje inaugural a través de la isla el sábado, en lo que el gobierno espera que sea una renovación total de su decrépito sistema ferroviario con la ayuda de los aliados Rusia y China.

El sistema ferroviario de Cuba es uno de los más antiguos del mundo; Su primer tramo fue lanzado en la década de 1830. Pero ha sufrido una falta de mantenimiento y nuevos equipos en una economía estatal ineficiente bajo un embargo comercial estadounidense paralizante que carece de efectivo.

Durante años, los trenes han sido una de las formas más económicas, pero también menos eficientes, de viajar largas distancias en la isla más grande del Caribe, en general toma 24 horas cruzar los casi 900 km (600 millas) de La Habana en el oeste a Santiago en el este, dos veces tan largo como en coche.

Los boletos a menudo son difíciles de encontrar, ya que la infraestructura inestable no puede hacer frente a la demanda y los trenes no funcionan según lo previsto. Los pasajeros, mientras tanto, deben lidiar con las ventanas y puertas que faltan, y los asientos rotos. Los accidentes se han vuelto cada vez más comunes en los últimos años.

Pero el gobierno de Cuba planea cambiar todo eso para el 2030, comenzando con la actualización de su equipo, antes de pasar a la tarea más difícil de restaurar los ferrocarriles.

En mayo, recibió 80 brillantes vagones azules de fabricación china, incluidos los que partieron hacia el este desde La Habana el sábado, y espera recibir otros 80 más el próximo año, según el sitio web estatal Cubadebate.

«Este es el primer paso de la transformación del sistema ferroviario cubano», dijo Eduardo Hernández, jefe de la Compañía Nacional de Ferrocarriles de Cuba.

Como reflejo de las reformas de mercado de la economía de planificación centralizada en el país socialista, los nuevos vagones se dividen en primera y segunda clase, con el antiguo aire acondicionado.

«Cuba no ha recibido nuevos vagones de ferrocarril desde la década de 1970», dijo el ministro de Transportes, Eduardo Rodríguez, según el diario Cubadebate. «Solo habíamos recibido coches de segunda mano».

Si bien se espera que los nuevos trenes reduzcan el tiempo de viaje, requerirán una pista nueva o restaurada para funcionar a su máxima velocidad.

Cuba ha firmado un acuerdo por valor de casi 1.000 millones de dólares con Rusia para modernizar sus ferrocarriles, según la agencia de noticias Interfax, aunque aún no se han dado a conocer los detalles.

En 2017, el monopolio estatal Ferrocarriles Rusos (RZD) dijo a Reuters que también estaba negociando la instalación de un enlace de alta velocidad entre La Habana y el balneario de Varadero.

Los trenes transportaron 6.1 millones de pasajeros en 2018, frente a los 10 millones de pasajeros en 2013, según la oficina de estadísticas.

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