Investigadores de la Universidad de Nevada en Estados Unidos develaron la evolución del gen responsable de que la carne roja produzca cáncer. La Organización Mundial de la Salud había calificado al alimento como probablemente cancerígeno. Pero el reciente estudio generó un mapa evolutivo que muestra por qué es un factor para esta enfermedad.

En las carnes rojas está presente el azúcar denominado Neu5Gc, un componente relacionado con la aparición de tumores espontáneos en humanos. Los investigadores de la Universidad de Nevada analizaron la historia evolutiva del gen CMAH que permite la síntesis de este azúcar.

“El Neu5Gc es tóxico para los seres humanos, y puede producir entre otras cosas cáncer. Entonces es muy interesante saber qué especies tienen el gen, y qué especies no”, explicó a Big Bang, David Álvarez-Ponce, científico español, quien lideró la investigación.

En genomas disponibles en base de datos, los científicos pudieron identificar que el gen estaba presente en todo el linaje evolutivo de un grupo de animales, pero que en algunas especies se había perdiendo. En el ser humano este se había desactivado hace miles de años con un cambio genético que nos diferenció de la mayoría de los primates. La no presencia de la partícula nos dejó expuestos frente a un determinado tipo de alimentos responsables de enfermedades, como el cáncer. Sin embargo también nos protegió de otras afecciones.

“Al perder este gen dejamos de tener este azúcar, y hay quienes proponen que esto fue ventajoso para los seres humanos. Porque existen algunos microbios que requieren del Neu5Gc para causar infección, por ejemplo, un tipo de malaria que afecta al chimpancé, pero no al ser humano”, señaló el científico.

El estudio también permitió conocer qué tipo de carnes deberíamos comer con moderación, y cuáles pueden presentar microbios patógenos que nos afectan. Asimismo estos datos ayudan a desarrollar investigaciones vinculadas a enfermedades en las que actúa este gen, sin necesidad de hacer los ensayos en humanos.

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